會計信息複雜性

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會計信息複雜性(Accounting Information Complexity)

目錄

會計信息複雜性的表徵及成因分析

  1.會計信息質量要求

  與會計信息複雜性截然相反的另一面就是會計信息的明晰性。可以從探討會計信息明晰性這一逆向角度,來研究會計信息複雜性問題。會計信息的質量要求包括相關性、重要性、明晰性、可靠性、可比性、完整性、中立性以及實質重於形式原則等。這些質量要求相互依存,共同對會計信息以至整個會計體系發生作用。會計信息各質量要求之間永遠具有共生互動性。會計信息需要通過財務報告來呈現,如果表述不清晰,將影響信息的決策有用性。我國財政部在《企業會計準則——基本準則》中寫道,“會計記錄會計報表應當清晰明瞭,便於理解和利用”。隨著會計信息使用者的範圍急劇擴大,信息使用者對財務報告的解讀能力參差不齊,從客觀上對會計信息的明晰性提出了更高的要求。在財務報告中應該用通俗易懂的概念、簡明的陳述及形象化的圖表,以增進會計信息的可理解性,併在簡潔與充分上取得適當的平衡(簡潔並不意味著不充分)。會計信息明晰性原則要求在會計信息的確認、計量、賬務處理、成本計算收益分配到最後生成會計報表等一系列過程中均清晰、簡明,易於為信息使用者所理解和利用。如果某項會計信息的提供要經過諸多繁雜不堪的程式,多層次的會計處理及處理方法晦澀難懂,繁瑣複雜,其間又不可避免地夾雜會計人員個人的主觀判斷,這樣複雜的信息對於信息使用者而言,由於無法理解而變得無用。

  2.會計準則

  (l)會計準則的複雜性。“30年前,會計準則的文獻資料僅僅有兩捲,並且很容易就能裝進公文包攜帶,從那以後,會計準則文獻資料數量呈指數速度迅速增長,現在需要用帶有很多隔層的櫥櫃(書櫃)才能容得下”(Steve Liesman,2002)。FASB133號公告“衍生金融工具與套利活動”,負數為200頁,而修訂後為804頁。SEC前主席Paul Volker(2001)諷刺道,“根本就沒有一個活人能搞懂它”。還有FASB第141號 “公司合併”、142號“商譽及其他無形資產”、144號“長期資產減損及處理”等都非常繁瑣。每一條新準則都試圖充分考慮交易的各種可能,為了防止因準則疏漏而被鑽空子,又得不斷補充新的更詳盡的規則,以及解釋性指南正依靠解釋而逐漸成為“準則”,最終導致準則越來越複雜。為遵循FASB日益複雜的會計準則,財務主管們不得不雇佣高專業水平的會計師,要真正理解準則已成為一件令人氣餒的事情。美國的會計準則已然使眾多的CPA們陷入了困惑的境地。

  關註會計教育的研究人員同時發現,複雜難懂的會計準則已使會計從業人員越來越少。Schiff(2002)說,“我寧願回到70年代的概念框架,也不願接受現在枝節繁褥的規則”。Parke(2002)則說,“我們更願意接受簡明、準確、一致、可理解的準則。當前的準則已經演變成關於特定交易的純理論的會計學術論文,很少有人能清楚地解釋和依據其進行簿記”。據AICPA(2001)的一項調查揭示,會計專業學土和碩士的數量,從1995年以來至 2000年正逐年減少。在1999-2000學年,會計專業本科畢業生的數量已減少了10%,即使碩士,也減少了6個百分點。

  (2)會計準則的不一致性。會計準則為適應經濟環境變化而進行的即時調整儘管本意是好的,但卻產生了一些準則間的不一致性。如股票期權的會計處理(股票期權在行權時才確認為費用)、無形資產(如將研發成本在發生時計作期間費用,而不予以資本化)及租賃的確認和計量(經營租賃在表外反映,而從財務管理的角度看,融資租賃與經營租賃的實質是相同的)等。這種不一致性會被公司利用以隱瞞資產或負債

  (3)會計靈活性。會計信息在某種程度上是主觀判斷的產物。權責發生制下的應計、預提和待攤項目;穩健性原則下的高估費用和損失、低估收入和利得(缺乏具體的剛性標準);重要性原則下如何界定重要項目與不重要項目;會計政策、會計估計的可選擇性等,都使得會計信息複雜難懂。會計靈活性常被利用進行盈餘操縱。

  3.混業經營

  混業經營公司的財務報告要比單一業務公司複雜得多。安然公司曾是世界頭號天然氣交易商和美國最大的電力交易商,它還從事煤炭、紙漿、紙張、塑料和金屬交易,為世界各地的客戶提供金融和風險管理服務。通用電器GE)涉足超過10多個截然不同的行業,每種業務的風險和邊際收益相差很大。分析GE的財務報告顯然要比分析Adobe Systems(專業提供Acrobat Reader的軟體公司)的困難得多。安然事件發生以後,引發了投資者對那些業務複雜的大公司的普遍懷疑,於是更加仔細地檢視它們的財務報告,結果驚訝地發現,諸如FordHPGEIBMCoca-Cola等知名大公司的財務報告也一樣是令人費解的。

  2002年1月24日,Tyco International宣佈了一項驚人的計劃,將公司分為四家獨立的公司。近10年來,Tyco不斷地通過購併而由最初的生產防火器材的小公司,成長為當今年收入38億美元股票市值達到95%億美元的大型公司。投資者擔憂的是Tyco提供的會計信息的透明度。在 Tyco的會計信息由於複雜而被市場懷疑時,從2002年1月1日起,其股價在不到3周的時間內下跌了近25%,市值縮水近30億美元。公司董事會主席兼 CEO Kozlowski坦言,“將Tyco分立,投資者將因此而獲得各個獨立公司更加簡潔(simplicity)、清晰(Clarity)和透明(transparency)的會計信息”。Tyco的分立標志著當前財務會計領域的一個最新動向就是,投資者與監管方越來越傾向於要求上市公司向公眾提供簡明和易於理解的財務信息。

  4.組織結構設計與關聯方交易

  與控制相聯繫的公司間的相互交叉持股(包括子公司反向持有母公司股份),給會計信息帶來了很大的複雜性。特別目的實體(special pupose entities)是指,通過契約或其他商業約定的形式設立的,被用來融資、提供流動性、分散風險、信用支持、套利、研發等的組織(包括虛擬組織)。安然公司擁有錯綜複雜的龐大合伙企業網路組織,為特別目的設立了約3000家合伙企業和子公司,利用合伙企業網路組織,自我交易,涉嫌隱瞞巨額損失(葛家澍等,2002)。如此之多的特別目的實體真正形成了永遠無法探明的財務“黑洞”。通過特別目的實體將資產債務轉移到表外,以及由於關聯方交易註重法律形式而不顧經濟實質,因而通過關聯方之間的剝離、重組等製造了大量假象。

  在美國,許多在職的經理人員害怕敵意收購,因為收購後他們將失去權利和待遇。為了阻止敵意收購,於是先入為主,通過交叉持股,並且創造一些證券,如具有不同投票權的普通股,以製造複雜的股權結構和控制權結構,使得潛在的收購方難以檢驗目標公司的盈利狀況和真實投資價值;而且,如此複雜的股權結構也使潛在收購方難以駕馭和控制。另外,交叉持股和分部的建立,或許是出於各個分部所處地區稅率不同的考慮,但稅法的複雜性也使財務報表變得複雜。

  5.融資創新

  名目繁多的衍生證券(混合證券)的出現,使得資產負債表愈加複雜難懂。公司常使用各種金融工具和債務創新,以將負債拋在表外。安然公司在處理資產的方式上,“玩”出了許多新手段(衍生金融工具),而這些衍生出來的金融工具對審計師、投資者等甚為陌生。在判斷這些交易是否合理時,會計師常表現得無能為力。安然公司幾乎把所有的資產都轉化成衍生金融工具,而這些是以未來不確定性交易為特征的。由於創新,使安然公司會計利潤大幅增加。事實上,這些利潤也是不確定的,而會計師要評估其利潤,就缺乏一定的標準。

  6.信息不對稱與道德風險

  會計信息的提供者與使用者之間存在著時間上的、內容上的信息不對稱。與公司管理當局相比,信息使用者明顯處於信息劣勢。管理層為追求實現財務、經營目標,增加了不恰當會計處理的道德風險。管理層極有可能利用會計自身的弱點,在複雜會計信息的遮掩下,蓄意杜撰虛假的信息欺騙資本市場和信息使用者。

  過於詳盡和麵面俱到的信息反而模糊了更重要的信息,財務報告甚至成為數據“垃圾桶”。安然披露了大量的信息垃圾,如僅報表附註就長達16頁。安達信的 CEO Berardino在“我對安然審計的反思”一文中寫道,“反思我們的會計準則,就像稅法一樣,為了把一門藝術變成科學,會計準則不僅在數量上與日俱增,而且也變得越來越複雜。在這個過程當中,我們一直在鼓勵這一種技術的、立法的路線,而這一路線卻使得我們有時更關註所報告內容的形式而不是實質。安然就是這方面很典型的一個案例,如此正宗地用了會計標準卻使得投資者更難於理解業務的真相”。

對會計信息複雜性的度量

  1.財務報告的頁數

  按美國的財務報告格式標準,IBM2000年度的財務報告為353頁,GE為410頁,Pfizer為460頁,AIG為720頁, Citigroup更是多達1026頁。財富500強大公司中最少的也在200頁以上。試想,又有幾個投資者真正能讀懂如此複雜的報告?通過財務報告的頁數,可以大致地衡量會計信息的複雜性。

  2.會計信息“不透明”指數

  不透明指數由普華永道所創造,其表達式為:

  Oi=l/5 x(Ci+Li+Ei+Ai+Ri)

  式中,O代表綜合的不透明指數;C指腐敗的影響;L指法律、司法的不透明性(包括股東權利);E代表財經政策的不透明性;A指會計信息心司治理的不透明性;R代表政府管制的不透明性及不確定性和隨意性。2001年1月,普華永道發佈了一份關於35個國家(地區)“不透明指數”的調查報告,從上述五個方面對不透明指數進行評分和排序。

  值得註意的是,在研究不透明指數的五個方面中,包含了會計信息/公司治理,因此,可以借用該項指標來反映會計信息的複雜性。在此,可近似地認為,在公司業務、規模、資本總額財務杠桿、股權結構等各個方面都非常相近的兩個公司,誰提供的財務信息越複雜難懂,則其會計透明度就越低。普華永道在測定會計不透明指數時,總共調查了12個大問題,其中相對較為重要的問題有:

  1. 會計準則的一致性;
  2. 與會計準則有關的不確定性;
  3. 國有企業對會計準則的遵循情況;
  4. 獲取公司現金流量信息的難易程度;
  5. 獲取公司經營風險水平的難易程度;
  6. 獲取公司當前資本結構的難易程度;等等。

  3.會計信息複雜程度分數(ComPlexity score)

  還可以結合財務估價模型的輸入變數,對每個變數所對應的會計項目(會計信息)分別進行複雜性程度分析。通過採取問卷調查的方式,依據重要性原則,對展開的各個會計項目的複雜性給出一個衡量分數,最後就可以彙總得出一個會計信息複雜程式的總分數。分數越高,信息複雜程度就越高。

會計信息複雜性的影響

  會計信息複雜性影響財務估價的實證證據

  普華水道(2001)的研究報告發現,會計透明度與資本成本之間存在直接的關係。不透明繫數越高,其資本成本就越高;會計信息越透明,資本成本就越低。而資本成本的高低將直接影響財務估價。

  有證據表明,資本市場對跨行業經營的大公司的價值,相對於業務單一的公司的價值要打一定的折扣(減)。原因是,一方面因為業務分散,鋪得太開,漫漶了著力點,缺少主業從而致使經營效率低下;另外就是由於會計信息的複雜性導致投資者對財務信息的懷疑。如果價值折減是由於會計信息複雜性使然,若集團公司分解為各自獨立的業務實體,各分部獨自報告財務信息,則這種分立將消滅或減少價值的折減;如果是由於管理效率低下,則分立仍然不能消滅價值折減。證據表明,市場對母公司收回子公司全部股本使之脫離的作法,一般的,反應是積極的。這與前面的證據不謀而合。

  資本市場許多實證結論表明,投資者對會計信息複雜的公司的股票反應冷淡。摩根斯坦利MorganStanley,2001)在一份關於公司年報的研究中發現,公司收益率與年報負數呈反向關係。在檢查的樣本中,那些年報較長的公司股票收益率相比年報頁數少、信息簡明的公司的收益率要低。這表明公司年報常因為一些無用的細節而遮蔽有價值的信息,最終影響公司估價。新興資本市場通過改變會計準則,對不斷變遷的經營環境、經營方式做出動態反應,以增加會計透明度,市場對此反應是積極的,願意支付更高的買價。

  與股票回購、公司分立、剝離等相關的市場積極反應,也可以視為市場對會計信息透明度提高(複雜性降低)的回報的間接證據。Linn,Rozeff (1984)檢查了1977年至1982年間股價對77起公司宣佈剝離的反應,結果平均提高股票報酬率達1.45%;而且,他們同樣註意到一個有趣的對比,即凡是宣佈剝離時的交易價格和動機的公司與未宣佈的公司相比,前者的市場反應比後者積極,逃避披露剝離原因的公司往往受到市場的懷疑。顯然,市場對透明的會計信息(複雜性低)是歡迎的。

  Schipper,Smith(1983)檢查了1963年至1981年間93家宣佈收回子公司股權的公司收益率變化的實證證據,表明在交易宣佈日的前後兩天,平均提高股票收益率達2.84%;而且,有證據表明收益率隨著被收回公司的規模增加而增加。

  有效市場假說EMH)認為,在強式效率市場,信息迅速並且可信地傳播於資本市場。然而,在現實世界中,經營者(或信息提供方)在提供信息時出於自己利益的考慮,設置許多阻礙,使信息變得複雜,迷惑誤導投資者,或封鎖信息或推遲公佈,尤其在包含利空消息時更是如此。penman(1987)在關於收益公告情況的研究中註意到那些包含最壞消息的公告書相對於預期的公告日期總是拖延得最久。

會計信息複雜性與財務估價修正

  安然Enron)事件表明,財務會計的闡釋功能已經消失了,它的使命和責任停留在謊言與真實之間,會計信息自身的複雜性使其在客觀上參與了偽裝信息的活動。既然會計沒有改變現狀,它就得改變自己。會計理論與實務應該為此而深刻反思。

  美國財務會計準則咨詢理事會(FASAC)在2001年年度調查中發現,會計準則的繁雜包括如下幾個相關的方面:

  1. 準則制定活動的數量與來源增加;
  2. 會計準則文獻資料分散,末能按主題系統地歸集;
  3. 會計準則的複雜性(過分細化);
  4. 會計披露過於繁雜。

  2002年1月9日,FASB宣佈批准對三項重要議題的研究計劃,其中一項為“會計準則、文獻的編纂整理和簡化”,這是應對越來越多的對美國會計準則的批評而提出的,其主要目標是提高會計信息的使用效果。FASB決定採取行動以提高會計準則的有效性及可用性:

  1. 評估制定基於會計基本理念的準則(減少細節、例外及選擇餘地)的可行性;
  2. EITFAICPASEC等合作,以更清楚地界定各自在制定相關準則時的角色定位
  3. 提高制定准則的成本/效益分析的質量。

  FEIFinancial Executives International,財務經理協會)和普華永道Price Waterhouse&Coopers)於2001年11月8日至12月7日分別就財務報告的繁瑣問題進行了網上線上調查。88%的被調查者反饋現行會計和報告的標準過於複雜,難於理解,執行成本太高。調查顯示導致會計信息複雜的主要因素有:

  1. 準則過多;
  2. 解釋性指南泛濫;
  3. 披露內容過多。

  調查結果還表明,其他的五個因素也是導致會計信息複雜的重要原因,分別是:

  1. 詳盡的“炒作賬簿(Cook-book)”規則;
  2. 經營業務的複雜性;
  3. 挑戰性的法律環境;
  4. 為避免重新編報而過分強調詳盡;
  5. 對準則的不恰當解釋。

  該項調查同時也就財務報告複雜性的解決辦法詢問了受訪者,大致可歸納為:

  1. 準則制定者不應徒勞地試圖去滿足所有方面(業務的錶面形式)的需求,而應專註於發展能夠反映業務和交易的經濟實質的準則;
  2. 監管方應鼓勵財務報告提供者及審計師的專業判斷;
  3. 所有的新準則必須符合成本/效益原則;
  4. 所有的新準則都應是以會計原則為基礎和導向的。

  實質上,l. 2.與 4.是關聯的。如果“以原則為基礎”編報,則在涉及到公司具體實際時,允許在準則約束的框架下進行合理的專業判斷。以原則為基礎的準則更註重經濟事項的實質,而不是形式上的細微差別。其他的解決建議還有諸如簡化披露模式、裁減冗餘信息、對核心信息增大披露頻率;簡化整個會計披露模式,以公允價值全面取代當前的歷史成本與公允價值並存。

  當前,美國會計準則的制定越來越多地體現出以具體規則為基礎(Detailed Rules Based),認為以基本原則為基礎(Basic Principles Based)的國際會計準則太抽象和原理化,需要會計執業人員具有較高的判斷力,不易操作。因而,FASB對準則規範得比較細,對會計估計和會計判斷提出了較多的數量標準和判斷標誌,但企業仍然可以精心策劃“業務安排”和“組織設計”以繞過規則的束縛,並利用會計信息的複雜性掩蓋經濟真實。據安達信(Jonathan,2001)的一項調查,2000年度美國230家上市公司披露的財務報告因為存在嚴重的會計問題,而不得不重新編報。而這些暴露出來的問題可能只是冰山一角。不管會計準則(規則)多麼詳盡,會計信息仍然誇張地失真,會計信息的複雜難懂使得會計退落成“黑箱會計”(black-box accounting)。無論是作為一種被迫的經驗還是一種選擇的明智,會計信息必須實現由複雜性向明晰性的回歸。

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